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La invención de Edison del fonógrafo

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Thomas Edison es mejor recordado como el inventor de la bombilla de luz eléctrica, pero primero atrajo una gran fama al crear una máquina asombrosa que podía grabar sonido y reproducirlo. En la primavera de 1878, Edison deslumbró a las multitudes al aparecer en público con su fonógrafo, que se usaría para grabar personas hablando, cantando e incluso tocando instrumentos musicales.

Es difícil imaginar cuán impactante debe haber sido la grabación de sonidos. Los informes periodísticos de la época describen oyentes fascinados. Y se hizo evidente muy rápidamente que la capacidad de grabar sonidos podría cambiar el mundo.

Después de algunas distracciones y algunos pasos en falso, Edison finalmente construyó una compañía que creó y vendió grabaciones, esencialmente inventando la compañía discográfica. Sus productos permitieron escuchar música de calidad profesional en cualquier hogar.

Inspiraciones tempranas

Edison con su primer fonógrafo. imágenes falsas

En 1877, Thomas Edison era conocido por haber patentado mejoras en el telégrafo. Estaba operando un negocio exitoso que fabricaba dispositivos como su máquina que podían grabar transmisiones telegráficas para poder decodificarlas más tarde.

La grabación de Edison de las transmisiones telegráficas no implicaba grabar los sonidos de los puntos y guiones, sino más bien anotaciones de ellos que fueron grabados en papel. Pero el concepto de grabación lo inspiró a preguntarse si el sonido en sí podría ser grabado y reproducido.

La reproducción del sonido, no la grabación, fue en realidad el desafío. Una impresora francesa, Edoard-Leon Scott de Martinville, ya había ideado un método por el cual podía grabar líneas en papel que representaran sonidos. Pero las anotaciones, llamadas "fonautografías", eran simplemente eso, registros escritos. Los sonidos no se pudieron reproducir.

Crear una máquina de hablar

Dibujo de un fonógrafo de Edison temprano. imágenes falsas

La visión de Edison era que un sonido fuera capturado por algún método mecánico y luego reproducido. Pasó varios meses trabajando en dispositivos que podrían hacer eso, y cuando logró un modelo de trabajo, solicitó una patente en el fonógrafo a fines de 1877, y la patente se le otorgó el 19 de febrero de 1878.

El proceso de experimentación parece haber comenzado en el verano de 1877. Según las notas de Edison, sabemos que había determinado que un diafragma que vibraba de las ondas sonoras podía unirse a una aguja de estampado. La punta de la aguja marcaría un trozo de papel en movimiento para hacer una grabación. Como Edison escribió ese verano, "las vibraciones están bien marcadas y no hay duda de que podré almacenar y reproducir en cualquier momento futuro la voz humana perfectamente".

Durante meses, Edison y sus asistentes trabajaron para construir un dispositivo que pudiera clasificar las vibraciones en un medio de grabación. Para noviembre llegaron al concepto de un cilindro giratorio de latón, alrededor del cual se envolvería papel de aluminio. Parte de un teléfono, llamado repetidor, funcionaría como un micrófono, convirtiendo las vibraciones de una voz humana en surcos que una aguja marcaría en el papel de aluminio.

El instinto de Edison era que la máquina sería capaz de "responder". Y cuando gritó la canción infantil "Mary tenía un corderito" mientras giraba la manivela, pudo grabar su propia voz para poder reproducirla.

La visión expansiva de Edison

Grabar un idioma nativo americano con un fonógrafo. imágenes falsas

Hasta la invención del fonógrafo, Edison había sido un inventor profesional, produciendo mejoras en el telégrafo diseñado para el mercado empresarial. Era respetado en el mundo de los negocios y la comunidad científica, pero no era ampliamente conocido por el público en general.

La noticia de que podía grabar sonido cambió eso. Y también pareció hacer que Edison se diera cuenta de que el fonógrafo cambiaría el mundo.

Publicó un ensayo en mayo de 1878 en una destacada revista estadounidense, The North American Review, en la que expone lo que llamó "una concepción más clara de las realizaciones inmediatas del fonógrafo".

Edison naturalmente pensó en la utilidad en la oficina, y el primer propósito del fonógrafo que enumeró fue dictar cartas. Además de ser utilizado para dictar cartas, Edison también imaginó grabaciones que podrían enviarse por correo.

También citó usos más creativos para su nuevo invento, incluida la grabación de libros. Escribiendo hace 140 años, Edison parecía prever el negocio de audiolibros de hoy:


"Los libros pueden ser leídos por el lector profesional con inclinaciones caritativas, o por aquellos lectores especialmente empleados para ese propósito, y el registro de dicho libro utilizado en los asilos de ciegos, hospitales, la enfermería, o incluso con grandes ganancias y diversión por parte de la dama o el caballero cuyos ojos y manos pueden ser empleados de otra manera; o, nuevamente, debido al mayor disfrute de un libro cuando lo lee un elocutista que cuando lo lee un lector promedio ".

Edison también imaginó el fonógrafo transformando la tradición de escuchar oraciones en días festivos nacionales:


"De ahora en adelante será posible preservar para las generaciones futuras las voces y las palabras de nuestro Washington, nuestros Lincolns, nuestras Gladstones, etc., y hacer que nos brinden su 'mayor esfuerzo' en cada pueblo y aldea del país , en nuestras vacaciones ".

Y, por supuesto, Edison vio el fonógrafo como una herramienta útil para grabar música. Pero todavía no parecía darse cuenta de que la grabación y venta de música se convertiría en un negocio importante, que eventualmente dominaría.

La increíble invención de Edison en la prensa

A principios de 1878, la noticia del fonógrafo circulaba en los informes de los periódicos, así como en revistas como Scientific American. La Edison Speaking Phonograph Company se había lanzado a principios de 1878 para fabricar y comercializar el nuevo dispositivo.

En la primavera de 1878, el perfil público de Edison aumentó al participar en demostraciones públicas de su invención. Viajó a Washington, D.C.en abril para demostrar el dispositivo en una reunión de la Academia Nacional de Ciencias celebrada en la Institución Smithsonian el 18 de abril de 1878.

El Washington Evening Star del día siguiente describió cómo Edison atrajo a tanta gente que las puertas de la sala de reuniones habían sido retiradas de sus bisagras para ofrecer una mejor vista a los que quedaban en el pasillo.

Un asistente de Edison habló por la máquina y reprodujo su voz para deleite de la multitud. Después, Edison dio una entrevista que indicaba sus planes para el fonógrafo:


"El instrumento que tengo aquí solo es útil para mostrar el principio involucrado. Reproduce palabras de solo un tercio o un cuarto del volumen que tengo en Nueva York. Pero espero tener mi fonógrafo mejorado listo en cuatro o cinco meses Esto será útil para muchos propósitos. Un hombre de negocios puede hablar una carta a la máquina, y su empleado de oficina, que no necesita ser un escritor taquigráfico, puede escribirla en cualquier momento, tan rápido o lentamente como lo desee. pretendemos usarlo para que las personas puedan disfrutar de buena música en casa. Digamos, por ejemplo, que Adelina Patti canta el 'Danubio azul' en el fonógrafo. Reproduciremos el papel de aluminio perforado en el que está impresionado su canto y lo venderemos en hojas. Se puede reproducir en cualquier sala ".

En su viaje a Washington, Edison también demostró el dispositivo para los miembros del Congreso en el Capitolio. Y durante una visita nocturna a la Casa Blanca, demostró la máquina para el presidente Rutherford B. Hayes. El presidente estaba tan emocionado que despertó a su esposa para que ella pudiera escuchar el fonógrafo.

Música reproducida en cualquier hogar

La grabación de música se hizo extremadamente popular. imágenes falsas

Los planes de Edison para el fonógrafo eran ambiciosos, pero esencialmente se dejaron de lado por un tiempo. Tenía una buena razón para distraerse, ya que a fines de 1878 dirigió la mayor parte de su atención a trabajar en otro invento notable, la bombilla incandescente.

En la década de 1880, la novedad del fonógrafo parecía desvanecerse para el público. Una razón fue que las grabaciones en papel de aluminio eran muy frágiles y realmente no podían ser comercializadas. Otros inventores pasaron la década de 1880 haciendo mejoras en el fonógrafo, y finalmente, en 1887, Edison volvió a prestarle atención.

En 1888, Edison comenzó a comercializar lo que llamó el fonógrafo perfeccionado. La máquina mejoró enormemente y utilizó grabaciones grabadas en cilindros de cera. Edison comenzó a comercializar grabaciones de música y recitaciones, y el nuevo negocio lentamente se dio cuenta.

Un desvío desafortunado ocurrió en 1890 cuando Edison comercializó muñecas parlantes que tenían una pequeña máquina de fonógrafos dentro de ellas. El problema era que los fonógrafos en miniatura tendían a funcionar mal, y el negocio de las muñecas terminó rápidamente y se consideró un desastre comercial.

A fines de la década de 1890, los fonógrafos de Edison comenzaron a inundar el mercado. Las máquinas habían sido costosas, aproximadamente $ 150 unos años antes. Pero a medida que los precios cayeron a $ 20 para un modelo estándar, las máquinas se hicieron ampliamente disponibles.

Los primeros cilindros de Edison solo podían contener unos dos minutos de música. Pero a medida que se mejoró la tecnología, se pudo registrar una gran variedad de selecciones. Y la capacidad de producir cilindros en masa significaba que las grabaciones podían salir al público.

Competencia y declive

Thomas Edison con un fonógrafo en la década de 1890. imágenes falsas

Edison esencialmente había creado la primera compañía discográfica, y pronto tuvo competencia. Otras compañías comenzaron a producir cilindros y, finalmente, la industria discográfica pasó a los discos.

Uno de los principales competidores de Edison, la Victor Talking Machine Company, se hizo extremadamente popular en los primeros años del siglo XX vendiendo grabaciones contenidas en discos. Finalmente, Edison también pasó de los cilindros a los discos.

La compañía de Edison continuó siendo rentable hasta bien entrada la década de 1920. Pero finalmente, en 1929, sintiendo la competencia de un nuevo invento, la radio, Edison cerró su compañía discográfica.

Cuando Edison dejó la industria que había inventado, su fonógrafo había cambiado la forma en que la gente vivía de manera profunda.